Kun 24-vuotias Marc Palahí saapui Joensuuhun vuonna 1998, se oli rakkautta ensi silmäyksellä. Barcelonassa syntynyt ja lapsuutensa kesät Pyreneiden vuoristossa viettänyt Palahí ei kainostele hehkuttaa rakkautensa parhaita puolia – luontoa ja metsää, loistavia koulutusmahdollisuuksia sekä turvallisuutta. Joensuussa on myös perhe, jossa lapset puhuvat sujuvaa Pohjois-Karjalan murretta.

Euroopan Metsäinstituutin (EFI, European Forest Institute) johtaja Marc Palahí puhuu mielellään metsästä. Metsää on myös hänen synnyinseudullaan Kataloniassa.

– Muutos viimeisen sadan vuoden aikana on ollut melkoinen. Aikoinaan Katalonian pinta-alasta oli metsää kymmenisen prosenttia, nyt 60. Maaseutu on tyhjentynyt, ihmiset muuttaneet kaupunkiin – samankaltainen kehitys, kuin täällä Suomessa. Maanviljelyalueet ovat metsittyneet luontaisesti.

Kesät Pyreneillä

Lapsuuden kesänsä nuorukainen vietti Pyreneillä setäänsä autellen. Setä oli kauppamies, joka välitti puuta, villaa, viljaa. Maa- ja metsätalous kiinnosti Palahía, joka aloitti maatalouden opinnot Barcelonassa. Sitten elämänsuunnan ratkaisi Erasmus-vaihtoon lähtö.

– Vaihtoehtoja oli kaksi, Upsala tai Joensuu. Valitsin Joensuun, koska täällä oli EFI.

Maisterin tutkinto oli pian plakkarissa ja rahat vähissä. Avuksi tuli professori Liisa Toivonen (ent. Tahvanainen), joka pestasi Palahín kesätöihin tekemään energiapajun mittauksia. Tutkittiin, voitaisiinko joitakin pajulajikkeita viljellä energiabiomassan tuotantoon. Tohtoriksi Palahí väitteli Joensuussa vuonna 2002.

Häät Pietarissa!

Kun Neuvostoliitto vuonna 1991 hajosi, nuori Irina Prokofieava perheineen muutti Suomeen. Vuonna 1998 Prokifievan ja Palahín tiet kohtasivat Joensuussa. Häitä vietettiin Pietarissa, jonka jälkeen pariskunta muutti kymmeneksi vuodeksi Barcelonaan. Sinne Palahí lähti perustamaan EFIn ensimmäistä aluetoimistoa, joka avattiin vuonna 2007. Barcelonan lisäksi EFIllä on nyt toimistot myös Bonnissa, Bordeauxissa, Brysselissä ja Kuala Lumpurissa.

Työ EFIssä

Vuonna 2013 Palahí perheineen palasi Joensuuhun. Hän ehti toimia EFIn varajohtajana pari vuotta ennen siirtymistään EFIn johtajaksi vuoden 2015 tammikuussa.

Joensuun valikoitumisessa perheen kotipaikaksi äärettömän paljon vaa`assa painoi myös laadukas koulutus

– Yritämme muuttaa maailmaa tieteen keinoin, yhdistämme tieteen ja politiikan. Taloutemme on ikiajat pohjautunut fossiilisiin polttoaineisiin. Nyt tarvitaan uutta ajattelua – ei vain uusiutuvaa energiaa, vaan ylipäätään uusiutuvia materiaaleja. Poliittisten päätösten tueksi tarvitaan tutkittua tietoa. Metsät ovat kaiken keskiössä, Palahí kiteyttää.

Palahí tiedetään taitavaksi neuvottelijaksi ja todelliseksi verkostoitujaksi. Taidosta on kyse, kun EFI on Palahín johdolla ryhtynyt rakentamaan laajoja kansainvälisiä yhteyksiä mm. maailman medioihin sekä luomaan yhteisiä foorumeita maailman nuorten tutkijoiden, bisnesjohtajien ja uuden polven talousvaikuttajien kohtaamisille.

– Maapallo on pyöreä, ja Joensuu on asioiden ytimessä. Dynaamisesti, keskustellen.

Elämä Joensuussa

Kun perhe Palahí & Prokofieva vuonna 2013 palasi Suomeen, palaajia oli jo viisi. Lapset iältään 11, 8 ja 5 vuotta puhuvat isän mukaan sujuvaa suomea ja rehevää Pohjois-Karjalan murretta. Myös katalonialaisen tutkimuslaitoksen konsulttina toimiva ekonomisti-vaimo on oppinut suomen kielen. Palahí ei kieltä myönnä osaavansa, vaikka suomalaisuus ja monet kulttuuriset tavat ovatkin jo osa häntä.

– Rakastan metsää ja luontoa. Harrastan maastopyöräilyä. Muutaman kerran viikossa on hyvä päästä avantoon kirkastamaan aivoja ja ajattelua. Tietenkin olen Jääkarhujen avantoseuran jäsen!

Joensuun valikoitumisessa perheen kotipaikaksi äärettömän paljon vaa`assa painoi myös laadukas koulutus.

– Hyvä koulutus on minulle ykkösprioriteetti. Suomessa koulutukseen panostetaan. Koulutus on paras tapa vaalia demokratiaa – täällä jokaisella on mahdollisuus kouluttautua ja saada hyvät eväät elämään.

Teksti: Sirkka-Liisa Aaltonen/Viestintä-Ässä